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  生物通报道:来自美国的一个研究小组在上周的《自然》杂志上发表文章说,他们发现一种热带白蚁体内的微生物分泌的酶可将植物  

  纤维素转化为糖类,而这些糖类在发酵后能够成为生物燃料。这意味着人们在清洁、可再生燃料的探索上再进一步。  

  这种白蚁的后肠中“可能藏有微生物金矿”,这些微生物能分泌出酶,使白蚁顺利分解食入的木材纤维,将木聚合物转化为糖类,从而获得营养。研究人员表示,这种藏身于白蚁下半身的酶十分宝贵,可以用来制造新一代生物燃料,替代有污染、价格昂贵并带来地缘政治风险的化石燃料。  

  研究组现在正在将一部分微生物的基因进行排序和分析,希望仿照白蚁的微型生物反应器进行工业生产。目前人们所使用的生物燃料主要来自玉米和蔗糖等作物,原理是利用酶、发酵和蒸馏等方式使作物中的淀粉转化为乙醇。新一代生物燃料将使用粮食以外的植物纤维素材料,如木屑和稻草;但是,碍于成本和复杂性,这些新的加工方法很难实现大规模生产。  

  今年6月,有关全球生物燃料的社会及环境影响的首份评估报告《生物燃料用于运输:全球潜能及21世纪可持续农业与能源密切关系》由世界观察所与德国的技术合作机构和可再生资源组织联合发表。报告在指出“乙醇和生物柴油燃料等生物燃料可大幅减少全球石油依赖”的同时,告诫各国避免大规模使用生物燃料带来的使农业及生态遭受重大影响的风险。  

  近年来,全世界生物燃料生产发展速度超过石油生产。自2001年以来,生物燃料生产已经增加了一倍,并因世界油价飙升和各国政策的支持而正在向更强劲的增长蓄势待发。去年全球生物燃料生产每天超过67万桶,大约相当于运输燃料市场的1%。尽管目前石油在全球运输燃料中所占的比例超过96%,但生物燃料生产的发展速度快于石油,如2000~2005年全球乙醇生产增长了一倍多,生物柴油生产扩大将近4倍,而石油生产同期仅增长7%。2005年,巴西领跑乙醇燃料生产,甘蔗作物提供其超过40%的非柴油燃料。美国乙醇燃料产量居世界第二,欧盟的生物柴油产量占世界89%。 

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